FastFeetGrinded gedijt goed bij crisis

19 mei 2020

Wereldwijd worden er dagelijks zeventig miljoen sportschoenen en sneakers geproduceerd, waarvan slechts vijf procent wordt gerecycled. Dat kan anders, dachten David Uijttewaal en Danny Pormes, die samen FastFeetGrinded (FFGRD) oprichtten. FFGRD wint grondstoffen voor nieuwe toepassingen uit oude schoenen. Sinds kort is het bedrijf dankzij een innovatieve technologie ook in staat er nieuwe schoenen van te maken.

Uijttewaal en Pormes, die zelf een verleden hebben bij Defensie, kregen drie jaar geleden van Rijksoverheid de vraag hoe leveranciers beter maatschappelijk verantwoord kunnen ondernemen. Hoe FFGRD daar antwoord op gaf, vertelt Uijttewaal, die tevens vertelt hoe men binnen zijn onderneming omgaat met de coronacrisis.

Van ‘gewoon’ recyclen naar circulair ondernemen
“Van meet af aan wilden we het ultieme in onze branche bereiken: circulair ondernemen. Ons uiteindelijke doel was dan ook om van een oude een nieuwe schoen te maken. Daarvoor zamelen we gebruikte schoenen in bij diverse grote schoenwinkels. We hebben inzamelpunten door heel het land en zelfs in Duitsland, België en Frankrijk. Ook krijgen we samples, overstock, internetretouren en afgekeurde schoenen van diverse grote fabrikanten, die anders op de vuilnisbelt terecht waren gekomen. We hebben een unieke machine ontwikkeld die schoenen verwerkt tot nieuwe grondstoffen, die onder andere worden gebruikt voor gemeentelijke kinderspeelplekken, pannakooien en andere toepassingen. Uiteindelijk zijn we er ook in geslaagd om van het textiel garen te maken, waarmee we op weg zijn om ons ultieme doel te bereiken: nieuwe schoenen maken van oude exemplaren”, legt hij uit.

Crisis benadrukt noodzaak duurzaamheid
Woonachtig in België, kreeg Uijttewaal door de coronacrisis te maken met strenge restricties. “In België kun je anders dan in Nederland als gezin niet zomaar naar buiten. Het riep ook vragen op als: kan ik wel de grens over om te werken? De inzameling van schoenen in Belgische winkels kwam stil te staan, terwijl dat in Nederland wel nog ‘gewoon’ kon. Omdat ik in België woon en in Nederland werk, kreeg ik te maken met twee verschillende situaties. Dat was zeker even wennen. Het klinkt misschien gek, maar ik denk dat het voor ons bedrijf uiteindelijk goed is. De crisis benadrukt de noodzaak van duurzaam en circulair ondernemen. En dat is in feite onze corebusiness”, vertelt Uijttewaal.

Van honderd naar duizenden schoenen per uur
“In praktisch opzicht hebben maatregelen als ‘de anderhalve meter’ onze bedrijfsvoering niet écht geraakt. We hebben geen rechtstreeks contact met klanten en videoconferencing was ook niet nieuw voor ons. Met veel toeleveranciers hadden we al overwegend digitaal contact”, vervolgt hij. “Het inzamelen van schoenen − In Nederland − gaat gewoon door. Ook breng ik vrijwel dagelijks een bezoekje aan de bouwer van onze ShoeRecycling-machine. Het gaat dan met name om testen en finetuning. Naar verwachting is de machine over twee maanden volledig operationeel en kunnen we de stap maken van honderd naar duizenden schoenen per uur!”, toont Uijttewaal zich enthousiast.

Grote merken wachten af
Op het gebied van innovatie loopt FFGRD wellicht voor op de markt. “Veel grote merken vinden onze werkwijze interessant, maar wachten af. Het aanpassen of omgooien van productieprocessen gaat natuurlijk ook niet over één nacht ijs. Aan de andere kant is de recycle-industrie juist op zoek naar andere verdienmodellen. Doorverkopen bijvoorbeeld is wel duurzaam, maar niet circulair. Een doorverkochte schoen heeft weliswaar een langere levensduur, maar belandt uiteindelijk tóch op de afvalberg. Ik merk wel dat we gezamenlijk op weg zijn naar een circulaire industrie”, aldus Uijttewaal, die daarin vooroploopt met zijn bedrijf.

VETRN als hommage aan ‘afdankertjes’
“Als exponent van ons kunnen, hebben we een eigen (schoen)merk gelanceerd: VETRN (www.vetrn.eu), wat staat voor ‘veteraan’. Dat is behalve een verwijzing naar ons eigen defensieverleden ook een knipoog naar de gebruikte oude materialen. Daarnaast hebben we ook een kleine collectie kleding, gemaakt van restmateriaal afkomstig uit kledingfabrieken, dat normaal wordt weggegooid. Voor onze kledinglijn worden dus geen nieuwe grondstoffen geproduceerd. Onze eigen schoenen en kleding zijn niet zozeer een commercieel product, maar meer een voorbeeld van ons kunnen, waar we consumenten en fabrikanten in mee willen nemen”, legt hij uit.

Lokaal inkopen en produceren is een must
“De coronacrisis toont eens temeer aan dat ‘we’ niet afhankelijk van China willen zijn, alleen maar omdat daar zo goedkoop mogelijk wordt geproduceerd. Alle grote (sport)merken halen hun grondstoffen uit Azië en produceren in Azië. Leveringen stagneren nu of vinden helemaal niet plaats, wat natuurlijk invloed heeft op onze branche. Er moet meer ingekocht en geproduceerd worden in landen dichter bij huis. Zelf werken we bijvoorbeeld samen met diverse Limburgse partijen. De kansen op het gebied van lokaal ondernemen liggen voor het oprapen, alleen moet je soms even bukken”, weet Uijttewaal.

Schoenmaker, blijf bij je leest
“De coronacrisis zorgt ervoor dat verduurzaming en innovatie bij veel bedrijven nu in een stroomversnelling komen. Wijzelf waren al maximaal duurzaam bezig, dus wat dat betreft verandert er bij ons weinig. Wel zullen er andere zaken lange tijd of zelfs blijvend veranderen, zoals vergaderen op afstand, minder snel in de auto of in het vliegtuig stappen, en natuurlijk de bekende anderhalve meter afstand houden. Collega-ondernemers wil ik vooral op het hart drukken om te blijven geloven in zichzelf, hun visie en plannen. Hoge pieken en diepe dalen horen nu eenmaal bij het leven en het ondernemerschap. Laat je vooral niet gek maken en blijf trouw aan jezelf. Ook wij komen nu nieuwe kansen op ons pad tegen en het is verleidelijk om overal op in te gaan. Maar de energie, tijd en het geld die erin gaan zitten, wegen vaak niet op tegen het rendement”, besluit hij.